Wie ooit een buitenlands gerecht wou klaarmaken met authentieke ingrediënten, is al wel een keer internationale supermarkt ingedoken. Kleurrijke producten, soms met beschrijving in een andere taal of alfabet, overweldigen je. Sappige groenten waarvan je de naam niet eens kent, lonken naar je. Het is een verfrissende ervaring die je kan vergelijken met een mini-uitstap naar een ander land.

Elk jaar overspoelen buitenlandse studenten de stad Leuven. Als logisch gevolg hiervan ontstond er een generatie winkelhouders die hun eigen internationale achtergrond ging gebruiken als basis voor unieke supermarkten. De Vlaamse stad heeft heel wat meer te bieden dan de doorsnee nachtwinkel en Aziatische supermarkt. Wie goed uitkijkt kan winkeltjes vinden waar producten uit verschillende continenten worden ingevoerd. Elke winkel heeft haar eigen achtergrond en expertise van bepaalde producten. Dit maakt het zo ongelooflijk dankbaar voor de aandachtige student met een honger naar buitenlandse gerechten om dit landschap van winkels te verkennen.

Circle: een Nepalese winkel met een focus op heel Azië

De goedlachse Nepalees Buddha Tamu (45) baat al 5 jaar in de Brusselsestraat de grootste Aziatische supermarkt van Leuven uit. In de winkel vindt je makkelijk producten uit bijvoorbeeld Indonesië, Thailand, China, Korea, Japan, Thailand, Nepal, etc.

Tamu en zijn familie baten de winkel samen uit © Jeremy Van der Haegen
Tamu en zijn familie baten de winkel samen uit © Jeremy Van der Haegen

Tamu meent dat zijn klanten voornamelijk Aziaten zijn. Maar natuurlijk komen er ook veel Belgen winkelen. Instant noodles en grote pakken rijst zijn natuurlijk populair bij de Belgische student, volgens Tamu. De Aziatische klanten hebben een meer uitgebreide smaak; zij zijn op zoek naar producten die ze in eigen land ook vinden. ‘We hebben wat meer ruimte dan de meeste Aziatische supermarkten, dus hebben we ons best gedaan om zo veel mogelijk te kunnen aanbieden’, zegt Tamu.

Basis ingrediënten zoals rijst worden uit zoveel mogelijk landen ingevoerd © Jeremy Van der Haegen
Basis ingrediënten zoals rijst worden uit zoveel mogelijk landen ingevoerd © Jeremy Van der Haegen
Exotische groenten die je niet makkelijk in een gewone supermarkt vindt © Jeremy Van der Haegen
Exotische groenten die je niet makkelijk in een gewone supermarkt vindt © Jeremy Van der Haegen

De Aziatische groenten importeren ze vanuit Nederland, waar ze gekweekt worden of uit Azië geïmporteerd zijn. ‘Bijna 80% van de buitenlandse studenten in Leuven zijn nu van Azië, geloof ik. De winkel draait goed en we hopen het nog lang te kunnen doen’, verklaart Tamu.

Bamboe stoompotjes worden vooral gebruikt in de Oost-Aziatische keuken © Jeremy Van der Haegen
Bamboe stoompotjes worden vooral gebruikt in de Oost-Aziatische keuken © Jeremy Van der Haegen

Enkele zeldzame producten die je in Circle kan vinden zijn bijvoorbeeld de bamboe stoompotjes om dim sum in te serveren. Er zijn ook Aziatische ijsjes en aperitief hapjes te vinden in het diepvries gedeelte van de winkel. Mijn persoonlijke aanbeveling gaat naar de Chinese jasmijn thee. Het is een standaardproduct dat iedere respectabele Aziatische supermarkt in huis zou moet hebben en iedereen ook eens zou moeten proberen.

Het laatste Chinese karakter op deze doos, 茶 (Chá), betekent eenvoudigweg thee © Jeremy Van der Haegen
Het laatste Chinese karakter op deze doos, 茶 (Chá), betekent eenvoudigweg thee © Jeremy Van der Haegen

Thai House Shop: stel je eigen specerijenpalet samen voor een curry gerecht

Deze supermarkt op het Alfons Smetsplein bestaat al ongeveer 7 jaar en is eigenlijk een aanhangsel van het Thai House restaurant er vlak naast. De sauzen en producten die gebruikt worden in het restaurant kan je hier terugvinden. Pattaravadee Wanna (27) werkt er al een jaar en maakte me graag wegwijs in de wereld van Thaise curry’s.

'In Thaise cultuur lachen we veel en graag. Ik denk dat mensen zich daarom thuisvoelen in de winkel', zegt Pattaravadee © Jeremy Van der Haegen
‘In Thaise cultuur lachen we veel en graag. Ik denk dat mensen zich daarom thuisvoelen in de winkel’, zegt Pattaravadee © Jeremy Van der Haegen

De verse curry’s die zelfgemaakt zijn met verse producten uit Thailand zijn uiteraard de kroonjuwelen van de winkel. De pad thai saus is enorm populair onder Belgische studenten. Die is dan ook elke week snel uitverkocht. ‘Ze zijn er gewoonweg dol op. Ze eten het soms in ons studenten restaurant en willen het vervolgens zelf eens klaarmaken’, meent Pattaravadee. Thai House importeert een uitgebreide selectie groenten uit Thailand. ‘We kunnen wel niet altijd dezelfde groenten aanbieden omdat het aanbod zwaar afhankelijk is van de seizoenen daar’, zegt Pattaravadee.

Elke dag wordt de frigo met verse curry's aangevuld © Jeremy Van der Haegen
Elke dag wordt de frigo met verse curry’s aangevuld © Jeremy Van der Haegen
Groenten uit Thailand © Jeremy Van der Haegen
Groenten uit Thailand © Jeremy Van der Haegen
Soms lijkt de supermarkt wel een klein museum van de Thaise keuken © Jeremy Van der Haegen
Soms lijkt de supermarkt wel een klein museum van de Thaise keuken © Jeremy Van der Haegen

In de inkom van de winkel wordt een gezellige soepstand klaargemaakt. Je kan er je eigen ingrediënten samenstellen om een Thaise soep te maken. Het personeel van het restaurant en de winkel organiseren geregeld workshops waar je kan leren Thais eten koken.

Mijn aanbeveling uit de winkel gaat naar typische Thaise kari curry. In combinatie met wat kokosnootmelk, noten, kip en groenten kan je hiermee in een handomdraai een overheerlijk gerecht maken. Vegetariërs kunnen makkelijk het vlees vervangen met wat tofu.

De basisingrediënten voor een goede kari curry © Jeremy Van der Haegen
De basisingrediënten voor een goede kari curry © Jeremy Van der Haegen

Mediterranee: Een vaste rots in de branding voor producten uit het Midden-Oosten

Deze charmante supermarkt in de Maria Theresiastraat bedient al sinds ’93 klanten uit Leuven die op zoek zijn naar producten uit het Midden-Oosten, Noord Afrika, Griekenland en Azië. De broers Bada (54) en Rachid (51) Hassan zijn de uitbaters van de supermarkt. Ze representeren de gastvrije Marokkaanse gemeenschap in Leuven terwijl ze in hun winkel gezellig met me keuvelen en gebak aanbieden.

De gebroeders Hassan zijn trots op winkel en haar geschiedenis © Jeremy Van der Haegen
De gebroeders Hassan zijn trots op winkel en haar geschiedenis © Jeremy Van der Haegen
Op elk niveau van de rekken valt er wel iets nieuws te ontdekken © Jeremy Van der Haegen
Op elk niveau van de rekken valt er wel iets nieuws te ontdekken © Jeremy Van der Haegen

Van Turkse koffie, Tajine potten en Libanese bonen tot Griekse kaas, Libanees brood en Marokkaanse thee; er vallen enorm veel authentieke producten te ontdekken in de lange gangen van deze winkel. ‘Belgische klanten komen hier vaak voor onze olijven en tapas’, deelt Bada met me. Vanachter in de winkel is er een standje waar je zelf tapas kan maken. ‘Onze klanten van het Midden-Oosten kopen hier hun dagelijkse groenten, fruit en brood’, zegt Bada. De gebroeders Hassan merkten ook in hun winkel een invloed van de vluchtelingen crisis. ‘Er is de laatste jaren een nieuw publiek voor onze winkel bijgekomen; vluchtelingen uit Syrië en Irak. We proberen voor hen producten uit hun eigen land in te voeren via Libanon. Het is bijna onmogelijk maar af en toe krijgen we toch iets tot hier’, denkt Bada luidop.

Verschillende soorten brood uit het Midden-Oosten © Jeremy Van der Haegen
Verschillende soorten brood uit het Midden-Oosten © Jeremy Van der Haegen
Een blik met Libanese bonen in © Jeremy Van der Haegen
Een blik met Libanese bonen in © Jeremy Van der Haegen

Bada raadde me aan om hun Marokkaanse olijven met koriander saus te proberen. Dit product is dus ook mijn aanbeveling uit de winkel want smakelijke olijven zijn het zeker!

Een blik met Libanese bonen in © Jeremy Van der Haegen
De winkel heeft een grote en populaire olijven selectie © Jeremy Van der Haegen

Circle: Brusselsestraat 48, 3000 Leuven

Thai House Shop: Alfons Smetsplein, 3000 Leuven

Mediteranee: Maria Theresiastraat 52, 3000 Leuven

Tekst: Jeremy Van der Haegen, Foto’s: © Jeremy Van der Haegen