Zondag 28 april was het zover: Rugby Mechelen kreeg voor de allereerste keer in zijn bestaan de kans om te promoveren naar de tweede nationale afdeling. Al wat hen te doen stond was de match tegen Rugby Namur XI winnen. Niet zo makkelijk gedaan als gezegd want de Waalse club degradeerde pas vorig seizoen uit tweede klasse en staat momenteel op de tweede plaats in het klassement. Ondanks de druk slaagden de Mechelaars er toch in een uitstekende wedstrijd te spelen die eindigde met een score van 39-12. Vreugde alom dus bij de jongens in groen en rood.

Niet alleen de eerste seniorenploeg kon zegevieren, ook de tweede seniorenploeg van Rugby Mechelen won met een score van 19-17 tegen de tweede ploeg van Namen. Nadat zij het veld opwarmden was het de beurt aan de eerste ploegen van beide clubs om met elkaar de strijd aan te gaan.

De Namurois konden al vrij snel op voorsprong komen. Na een vroege try en een geslaagde conversion kick stond de stand 7 punten in het voordeel van de Waalse ploeg. Al snel kwamen de Mechelaars met een antwoord waarna ook zij hun conversion kick omzetten na hun eerste try. Meteen stond de stand gelijk: 7-7.

Rugby Mechelen speelde een dominante wedstrijd. Vooral in scrums moesten de Namurois het spit delven voor de Mechelaars. © Thijs Put
De spelers van Rugby Mechelen en Rugby Namur XV tijdens een line-out. © Thijs Put

Rugby Mechelen speelde een uiterst sterke match. De Mechelaars wisten niet alleen hun vroege achterstand snel weg te werken en verhoogden nadien voortdurend hun speeltempo. De manier waarop ze hun tegenstander in een greep hielden was sterk en ze wisten hun voorsprong  steeds meer uit te diepen. Na het eerste kwartier kwamen de Naamse spelers nog amper tot bij de goallijn. Met een eindstand van 39-12 wisten de Mechelaars de overwinning in de wacht te slepen en zo ook de promotie naar tweede nationale. ‘Wat een weekend! We zijn er nog niet helemaal van bekomen’, klinkt het op de website van de club.

Die promotie heeft een grote impact op Rugby Club Mechelen. De laatste jaren groeide de club al aanzienlijk en met de recente promotie verwachten ze in de toekomst die groei nog te versnellen. Zo is uitbreiding onvermijdelijk voor de club: ‘We zijn al heel wat groter dan enkele jaren geleden. De infrastructuur die we nu hebben voldoet amper nog aan de noden van ons grote ledenaantal. Het terrein in Hombeek waar we nu spelen is voor ons nog steeds onze thuis’, klinkt het bij Rugby Mechelen. Helaas zal de huidige locatie binnenkort niet meer voldoen aan de behoeften van de club: ‘We moeten gaan kijken naar de langere termijn. Dan stellen we helaas vast dat het bijna onmogelijk is om hier als club te blijven. Wij kijken nu dus wat verder mogelijk is.’

Naarmate de wedstrijd vorderde begon het steeds harder te regenen. Al liggen de spelers weinig wakker van de weeromstandigheden. © Thijs Put
Een speler van Rugby Mechelen baant zich een weg naar voren. © Thijs Put

Voor zaken als planning en organisatie kan de club gelukkig rekenen op hun goede contacten binnen het Mechelse stadsbestuur: ‘Het klopt dat we goede contacten hebben binnen ons stadsbestuur. Zo hebben we het stadsbestuur uitgenodigd om naar de wedstrijd van afgelopen weekend te komen kijken. De schepen van Sport, Abdrahman Labsir, was aanwezig tijdens onze wedstrijd. Hij was zeer enthousiast over de sfeer die er heerste op ons terrein en tussen onze leden. We merken dat er interesse is om onze sport meer in het oog te laten springen binnen onze stad’, vertelt de persverantwoordelijke van Rugby Mechelen, Aïsha Matanda. ‘Ik denk dat het stadsbestuur ook inziet dat rugby als sport in België en in onze stad veel groeipotentieel heeft. Het kan mooi zijn om als stad deel uit te maken van zo’n groeiproces.’

Als team een goede scrum vormen is van cruciaal belang in rugby. © Thijs Put
De Mechelaars konden bijna elke conversion kick succesvol omzetten. © Thijs Put

In landen als Australië, Nieuw-Zeeland, Zuid-Afrika en ook Frankrijk en Engeland is rugby altijd al heel populair geweest. Bij ons daarentegen moet rugby vaak het onderspit delven tegen meer populaire sporten zoals voetbal, basketbal en hockey. Toch heeft de club er vertrouwen in dat rugby kan uitgroeien tot een vaste waarde onder de sporttakken: ‘Rugby is in België geen typische sport die van kleins af aan in de kijker wordt gezet. Populaire sporten als voetbal en volleybal krijgen op school en op tv meer aandacht. Toch merken we wel dat onze sport stilaan begint te groeien in ons land. Onlangs nog, in maart, voorzag Sporza enkele rugbywedstrijden van onze nationale ploeg, de Black Devils, van een livestream. We hebben nog een lange weg te gaan om als sport te groeien. Maar de kans dat we ooit zelfs maar in de buurt komen van het Australisch, Nieuw-Zeelands of Zuid-Afrikaans niveau is onbestaande. Daar wordt rugby met de paplepel meegegeven. Dat blijven dè rugbylanden bij uitstek. Maar we hebben er veel vertrouwen in dat rugby binnen enkele jaren ook bij ons al fors gegroeid zal zijn.’

Een sport  die in België wel al een tijd aan een opmars bezig is, is het damesvoetbal. Minder bekend bij de mainstream sportliefhebber is het damesrugby. Ook Rugby Mechelen heeft met hun Mechelen Foxes een damesteam dat meespeelt in het derde nationale niveau. ‘Rugby in het algemeen is al een kleine sport in België, het rugbylandschap voor dames is nog veel kleiner. Dat komt omdat rugby de reputatie heeft een agressieve sport te zijn. We proberen dat imago wat te keren en te tonen dat rugby ook voor dames een prima sport is’, vertelt Aïsha. ‘Ik heb het gevoel dat we goed op weg zijn om damesrugby te promoten want we merken dat steeds meer dames interesse krijgen in rugby. Zij worden aangetrokken door onze sport omdat het eens wat anders is dan voetbal, hockey of tennis. Helaas heeft ons damesteam toch nog steeds te kampen met een beperkt ledenaantal. Daarom gaan we ons volop focussen op ledenwerving voor ons damesteam. Zodat we in de toekomst zowel met ons herenteam als met onze dames onze stad waardig kunnen vertegenwoordigen.’

Vreugde alom bij de spelers en trainers van Rugby Mechelen. © Thijs Put

Bekijk hier onderaan de beelden van net na de wedstrijd:

Tekst en foto’s: Thijs Put